• Mats Karlsson, sportchef i Åtvidabergs FF, ser både möjligheter och svårigheter när ÅFF ska försöka bli ett ännu bättre fotbollslag. Här är han framför Kopparvallens läckra och relativt nya läktare. Foto: Leif Larsson

Åttan Åtvid siktar uppåt

Åtvidabergs FF har kommit åtta i fotbollsallsvenskans sluttabell två år i rad. Kan bli samma placering i år igen. Sportchefen Mats Karlsson påpekar att man både är nöjd med det - och inte. – Åtta är en bra position för oss, inte minst med tanke på våra ekonomiska resurser. Samtidigt vill vi givetvis uppåt och siktar alltid på att bli bättre än föregående år.

Att Åtvidaberg, med blott cirka 10 000 invånare, ligger i högsta svenska fotbollsserien och placerar sig i mitten är bara det lite av en bragd. Att då sikta ännu högre är ambitiöst. Och svårt att lyckas med.

– Vi omsätter 35 miljoner kronor i år medan topplag som Malmö, AIK, Elfsborg och Göteborg omsätter omkring 100 miljoner. Det är svårt att konkurrera med dem, speciellt med att locka spelare. Visst kan vi säkert bli femma eller sjua utan högre omsättning men för att komma bland de fyra i topp behövs mer resurser. Kanske inte 100 miljoner i omsättning men betydligt mer än i dag, fastslår Mats Karlsson.

Han påpekar att ekonomin inte är hela sanningen. Lag med sämre ekonomi kommer titt som tätt före de med bättre - i hela fotbollsvärlden.

– Om man bara såg till storlek så skulle ÅFF inte ens ligga i allsvenskan men i en tabell med lag med vår omsättning skulle vi vara etta i Sverige. Det finns andra vägar än pengar för att bli bättre och det är något annat som gör att vi är där vi är.

Sitter i väggarna

En viktig detalj är traditionen. ÅFF har varit i allsvenskan förr och vet vad som krävs. Att gamla fotbollsrävar som Janne Olsson, Lars-Göran ”Knalin” Andersson och Ulf Blomberg rör sig i sina gamla ÅFF-kretsar och sprider positiva vibbar är också ett plus. Allsvenskan sitter på något sätt i väggarna på Kopparvallen. Liksom den berömda ÅFF-andan.

– Ett lag längre ner i divisionerna på en lika liten ort som Åtvidaberg, men utan vår tradition, skulle få enormt svårt att nå allsvenskan. De skulle knappast ens tro på det. Men när vi låg i division 2 och 3 så trodde vi ändå att vi kunde komma tillbaka till allsvenskan. Och när allt fler generationer spelar på den här nivån så blir det lättare för nästa, konstaterar sportchefen.

Det finns fler orsaker till att ÅFF är med på Sveriges högsta fotbollsnivå. Ett är klubbens förmåga att hitta talanger i de lägre divisionerna, innan storklubbarna snappar upp dem. Ett annat skäl är att man lyckas väcka liv i spelare som visat talang men ändå hamnat lite vid sidan om. Magnus Eriksson är ett bra exempel. Han ratades av AIK, hamnade i Väsby, plockades till ÅFF och växte där och är nu stöttepelare hos svenska mästaren Malmö FF. Även mer etablerade spelare som hamnat i en svacka kan komma till Åtvidaberg, hitta harmoni och trygghet i en lugn miljö och snart vara tillbaka på topp. 27-årige Ricardo Santos, lagets skyttekung i år, är ett bevis på det.

Bredare marknad

Fotbollsmässigt går det också att förbättra både spelare och laget.

– Våra spelare och ledare gör i dag ett väldigt bra jobb. Men det finns alltid mer att plocka ut i varenda fotbollslag och i alla spelare, påpekar Mats Karlsson.

Hur ska då den nödvändiga pengainrullningen kunna öka? Åtvidaberg har en marknad som inte räcker till även om många företag och även kommunen stöttar klubben. Linköping, tre mil bort, är marknaden att dra nytta av.

– Vi jobbar intensivt med att bredda oss. Vi vill få företag och privatpersoner i Linköping att känna samhörighet med ÅFF. Vi har också nyligen öppnat ÅFF Center för att närma oss Linköpingspubliken.

Fotbollsgymnasiet i Åtvidaberg gagnar också ÅFF. På senare tid har en spelare per år nått a-truppen från skolbänken.

– Vi vill förstås att fler ska klara att ta steget men en per år är bra i lilla Åtvidaberg. Fotbollsgymnasiet är en oerhört viktig del i vår talangverksamhet, klargör Mats Karlsson, optimistisk sportchef i ÅFF.